空手道源自昔日琉球群岛上一种称为“手” (冲绳语发音Ti 或 Te)的搏斗技艺。琉球“手” 是琉球士族阶级世代相传的格斗术,与琉球的刀术,枪术,弓术,棒术,等并存。它从昔日的琉球手演变了数百年最终成为今日的空手道,在这个过程中它融入了东南亚,中国,日本三大地区的武术文化和格斗理念,形成了一种独特的徒手搏斗技。

琉球手较深的受到了东南亚武术(古高棉拳,古泰拳等)的影响。即使后来融入了惯用掌击和贯手(指尖插)的中國南拳,以及日本的柔术等,但四百多年来空手道依然保留着东南亚拳种的各种影响,包括了握拳打击的习惯以及赤足的蹴技。当后来的琉球人引进中國拳法的时候,也将中国拳法中的掌打与贯手改成了握拳打击。

十七世纪后琉球与明清两朝的交流频繁,许多精通琉球手的武术家也因此去了中國习武,并且把当代中国拳法的元素纳入自己的武术体系中。这种结合了两地武术的拳种当时被人称为“唐手”(冲绳语发音 Tode)。在琉球历史上著名的武术家左久川宽贺(1786-1867) 便是将中国武术与琉球手混合的历史人物之一,当代人称他为“唐手左久川”。在之后的三个世纪中,混合了中国武术的“唐手”逐渐的成为了琉球主要的徒手搏斗术。

到了十九世纪,因为地域上和传承上的区别,各唐手家的技艺往不同的方向发展,最终形成了几大派系,其中以冲绳岛上的那霸,首里,泊 三个地方为名的“那霸手”,“首里手”以及“泊手”,形成了唐手里面主要的三大系。“首里手”深受左久川宽贺的学生松村宗棍 (1809-1899) 的影响,首里手主要集中在首里(琉球国的都城)周边的 武术家当中。首里手的武术家大部分是琉球王朝的士卫,官员或身份高级的士族。 首里手的体系是在三种唐手派系里 保留着最多 琉球本土武术元素 的派系。 在冲绳的历史上,那霸是个后来才开始繁华的港口和贸易中心。 那霸手深受18~19世纪的福州武术影响,那霸手的先师们大多与中国有密切的关系。早期的那霸手以湖城氏 (福州蔡氏的后代) 为代表派系。但湖城氏的那霸手到了19世纪后期开始没落,由东恩纳宽量取代成为那霸手的代表人物。现代空手道流派中传承与东恩纳宽量有关系的流派(20世纪初的刚柔流,糸东流,东恩纳流,和二十世纪后半的极真会馆等) 在空手道里影响深远。泊是冲绳的另个港口, 泊手的主要影响来自在 琉球国 九米村定居的汉人。 到了19世纪末,20世纪初,泊手逐渐被首里手吸收。

前排(左到右):喜屋武朝德,屋部宪通,花城长茂,宫城长顺 许田重发在那霸商学校带课情景 城间真繁在首里城大殿前带课情景 宫城长顺带课“碎破”形练习的情景

十九世纪末琉球王国的士族(贵族)位阶制度被废除后,唐手逐渐流传到民间。到了1901年,唐手家开始在冲绳的学校里教空手道。 此后的冲绳武术家在下来的40年里对唐手做了一番的改革并且纳入日本当代武道的元素,让它能被日本武道界接受,并且能在日本本土公开推广, 以便达到唐手大众化的目标。

1930年到1933年间 以宫城长顺为首的各唐手家给自己的所教的流派正式命名。宫城长顺将自己所教的那霸手命名为“刚柔流唐手”,而在1934年刚柔流唐手 成为第一个成功的在 “大日本武德会”(日本当年管制武术的机构)注册并且被该机构承认的冲绳武道。 随后被 武德会承认的流派有神道自然流,小林流,松林流,糸东流,松涛馆流,和道流等。

因为政治原因,1936年间“唐手”的称呼正式被改为”空手道”,从此更进一步被融入了日本武道体系中。在空手道被日本社会接受后便开始在日本扩散,起初在日本的学校中以社团的形式出现,之后又往社会上发展。1936年 东京立命馆大学成立了空手道社团,教授剛柔流空手道,剛柔流成为最早在大学社团里被教授的空手道流派之一。在二十世纪的后50年内空手道从日本扩散到其他国家成为当今流传最广泛的武术之一。

到了二十世纪七十年代,空手道受到各种竞技运动的影响而开始变质。为了保留冲绳传统空手道的核心理论思想和技术精髓,各冲绳传统流派有权威的范士纷纷组织起推广冲绳空手道的跨国组织 (包括了本馆所属的IOGKF 国际冲绳刚柔流连盟 )。1990 年之后,在冲绳政府的支持下,在冲绳举行的国际传统空手道和古武道祭奠活动定期展开,各冲绳空手道流派也积极的在世界各地传授真正的传统空手道。经过十多年的努力,冲绳空手道开始被世界各地的武术界注重。

1998年 日本文化部下的“日本古武道协会”正式接受IOGKF 和 东恩纳盛男范士加入其成员行列,此举是在1934年之后日本武道界再次的肯定“冲绳刚柔流空手术” 为日本古流武术的历史时刻。如今,冲绳传空道再次成为世界空手道界里的主导影响力,也成为了推广空手道的一股主力。

東恩纳盛男先生在那霸市立武道馆主持合宿。 2010年 國際沖繩剛柔流空手道連盟在南非举行的世界合宿。